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Lanzarán satélite en busca de mundos desconocidos

Por: (Agencias)
2018-04-13

Florida, Estados Unidos .- La búsqueda de bienes raíces cósmicos comienza de nuevo. A las 18:32 horas en punto del 16 de abril, una pequeña nave espacial conocida como el Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS por sus siglas en inglés), repleto de cámaras, ascenderá en un cohete SpaceX Falcon 9 y establecerá residencia entre la Luna y la Tierra.

Ahí pasará por lo menos los próximos dos años, escaneando el cielo en busca de mundos desconocidos.

TESS es el esfuerzo más reciente para tratar de responder a interrogantes que han intrigado a los humanos durante milenios y que han dominado a la astronomía durante las últimas tres décadas: ¿estamos solos? ¿Hay otras Tierras? La evidencia de incluso un solo microbio en cualquier otra parte de la galaxia sacudiría a la ciencia.

No hace mucho tiempo, los astrónomos desconocían si había planetas afuera de nuestro sistema solar. Pero a partir del descubrimiento en 1995 de un planeta que gira alrededor de la estrella parecida al Sol, 51 Pegasi (o Helvetios), ha habido una revolución.

En el 2009, la NASA, la agencia espacial estadounidense, lanzó la nave espacial Kepler, que descubrió unos 4 mil posibles planetas en un pequeño tramo de la Vía Láctea. Después de nueve años en el espacio, Kepler se está quedando sin combustible.

Gracias a esfuerzos como el de Kepler, los astrónomos ahora creen que hay miles de millones de planetas potencialmente habitables en nuestra galaxia, lo que significa que el más próximo podría estar tan cerca como a entre 10 y 15 años luz de nosotros.

Ahora es tarea de TESS encontrar los planetas lo bastante cercanos para escudriñarlos con telescopios, o para que un robot interestelar los visite.

“La mayoría de las estrellas con planetas están muy alejadas”, dijo Sara Seager, científica planetaria en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y miembro del equipo de TESS, en referencia a lo obtenido de Kepler. “TESS rellenará los planetas alrededor de estrellas cercanas”.

George Ricker, investigador del MIT y líder del equipo de TESS, anticipa encontrar unos 500 planetas del tamaño de la Tierra a menos de 300 años luz de aquí, lo suficientemente cerca para que una próxima generación de telescopios en la tierra y en el espacio examinen su habitabilidad.

“Hay 20 millones de estrellas que podemos estudiar”, dijo Ricker. La nave espacial podrá realizar mediciones precisas de brillantez de cada destello en el cielo, indicó.

La mayoría de los exoplanetas estará orbitando estrellas llamadas enanas rojas, mucho más pequeñas y más frías que el Sol. Conforman la mayoría de las estrellas en nuestro vecindario (y en el universo) y presumiblemente reclaman la mayoría de los planetas.

TESS cazará esos planetas al monitorear la luz de las estrellas y detectar ligeras caídas, lo que indica que un planeta ha pasado frente a su estrella.

Los planificadores de la misión dicen que esperan catalogar 20 mil nuevos candidatos a exoplanetas de todas formas y tamaños. Prometen calcular las masas y órbitas de 50 nuevos planetas menos de cuatro veces del tamaño de la Tierra.

La mayoría de los planetas del universo está en este rango. Pero puesto que no hay ejemplos de ellos en nuestro propio sistema solar, como señala Seager, “no sabemos nada sobre ellos”.

Ésta es la primera vez que la NASA ha comprado un viaje a SpaceX, la compañía de cohetes de Elon Musk, para una de sus misiones científicas. “TESS parece un juguetito adentro del Falcon 9”, dijo Ricker. Pero un juguete con potencial.

TESS tiene cuatro cámaras pequeñas que observarán secciones adyacentes del cielo durante 27 días seguidos. En el primer año, los investigadores sondearán el hemisferio sur del cielo; en el segundo año, lo harán en el cielo norte. Si la misión es extendida más allá de dos años, lo repetirán.

Ricker y sus colegas han preparado una lista de 200 mil estrellas cercanas cuya brillantez será medida cada dos minutos. Imágenes de las franjas enteras de 24 grados del cielo serán grabadas cada media hora.

La cadencia es perfecta para encontrar y estudiar favoritos actuales en la contienda por ubicar a exoplanetas habitables, principalmente aquellos que orbitan a las ubicuas estrellas enanas rojas, o enanas M, como se les conoce en la astronomía.

“Ésta es la era de la enana M”, dijo Seager.

Pero ella aún espera un planeta como el nuestro que gire alrededor de una estrella más grande como el Sol.

“En lo personal, siempre esperaré al verdadero gemelo de la Tierra, uno con el que nos sintamos identificados”, declaró Seager.







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